A floresta amazônica corre o risco de se tornar uma savana



Três quartos da floresta amazônica podem estar acelerando em direção a um “ponto de inflexão” que, se ultrapassado, pode deixar o bioma tropical crítico do mundo uma savana relativamente seca dentro de algumas décadas, de acordo com uma nova pesquisa publicada hoje na revista Natureza Mudanças Climáticas.

Pesquisadores há anos usam modelos complicados para projetar se ou quando a região pode cruzar esse limite. O que há de novo nessa pesquisa é sua dependência de dados de satélite para medir as mudanças na rapidez com que as florestas se recuperam após secas, incêndios ou atividade humana. A Amazônia desempenha um papel importante nos sistemas climáticos mundiais e regionais, redistribuindo a água pela América do Sul, influenciando a circulação atmosférica global, protegendo a biodiversidade e armazenando muitos bilhões de toneladas de dióxido de carbono que, de outra forma, aumentariam o aquecimento global.

Os autores do novo artigo, da Universidade de Exeter e da Universidade Técnica de Munique, examinaram a taxa de recuperação da floresta de eventos perturbadores – principalmente seca e atividade humana – um fator que eles chamam de “resiliência”. Eles analisaram dois tipos de dados, um que estima o teor de água das árvores ao detectar os níveis de biomassa e outro que registra o quão verde é a vegetação. Vinte anos de dados de satélite foram suficientes para concluir que a taxa de resposta das florestas diminuiu de forma preocupante em apenas duas décadas – mas não o suficiente para dizer com precisão quando a Amazônia pode cruzar o ponto de inflexão.

O “sistema está perdendo estabilidade”, disse Timothy Lenton, diretor do Global Systems Institute da Universidade de Exeter e coautor. “O importante é que pode estar perdendo estabilidade, e podemos captar esse sinal – sem necessariamente aparecer como uma mudança realmente massiva na biomassa ou na cobertura de árvores”.

Desafios além da própria análise dificultam as projeções da linha do tempo. “Vai depender da definição do que conta como catástrofe”, disse ele. Isso pode significar identificar uma porcentagem da perda florestal. Por exemplo, ele disse, se enormes conflagrações informalmente chamadas de “mega incêndios” ocorrerem, “você poderá perder uma parte significativa disso no espaço de uma década ou duas”.

Lenton e outros pesquisadores identificaram nos últimos anos o que eles pensam ser um espectro de pontos de inflexão, além dos quais os principais sistemas da Terra podem mudar completamente a forma como operam. Isso inclui o derretimento do gelo polar e outras geleiras, o degelo do permafrost e as mudanças nos ecossistemas, como florestas ou morte de corais.

A floresta tropical tem milhões de anos. As eras glaciais causadas pelas variações orbitais da Terra vieram e foram, as chuvas aumentaram e diminuíram e seus limites mudaram com o tempo. “Ele sempre sobreviveu a isso”, disse Niklas Boers, professor de modelagem do sistema terrestre da Universidade Técnica de Munique e co-autor. Mas nunca naquela época uma única espécie destruiu ativamente vastas áreas de floresta e tornou o clima global mais suscetível à seca. “Não há nenhum ponto no tempo em que podemos dizer que a situação é assim.”

O próprio desmatamento é uma das principais causas das mudanças climáticas. A pesquisa sugere que interromper o desmatamento não apenas mantém trechos locais da Amazônia saudáveis, mas contribui para a saúde do sistema.

As ameaças às florestas tropicais ganharam seu próprio capítulo em um relatório de ciência climática da ONU de 3.675 páginas divulgado na semana passada. Com 4,2 milhões de quilômetros quadrados (1,6 milhões de milhas quadradas) de florestas perdidas desde 1990 – 90% nos trópicos – os cientistas concluíram que “a complexidade de lidar com os fatores de perda e degradação florestal está aumentando à medida que os impactos climáticos nas florestas e nos ecossistemas aumentam .”

Boers disse que ainda há tempo para trabalhar com urgência para diminuir ou parar os danos. “Ainda não cruzamos esse ponto de inflexão”, disse ele. “Então ainda há esperança.”



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