A realidade virtual pode ajudar a prevenir a doença de Alzheimer, fazendo as pessoas se sentirem menos solitárias


Carleigh Berryman observa Mary Chiappetta, 89 anos, vivenciar cenas virtuais da natureza em Falls Church, Virgínia, em 10 de outubro de 2019. Jahi Chikwendiu/The Washington Post/Getty Images

Carleigh Berryman observa Mary Chiappetta, 89 anos, vivenciar cenas virtuais da natureza em Falls Church, Virgínia, em 10 de outubro de 2019. Jahi Chikwendiu/The Washington Post/Getty Images

  • Pesquisadores de um painel do South by Southwest sugeriram que a realidade virtual poderia ajudar a tratar ou prevenir a doença de Alzheimer.
  • A tecnologia pode reduzir a solidão, um fator de risco chave para a doença de Alzheimer.
  • Também pode desencadear memórias antigas ou ajudar as pessoas a se lembrarem da voz de um membro da família.
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Após décadas de pesquisas fracassadas, os cientistas estão se concentrando em novos métodos para prevenir ou retardar a progressão da doença de Alzheimer.

Alguns desses tratamentos não envolvem pílulas ou injeções. Em um painel South by Southwest em Austin, Texas, no sábado, pesquisadores sugeriram que a realidade virtual poderia ajudar a combater sentimentos de solidão e isolamento social – dois fatores intimamente ligados à doença de Alzheimer.

A exposição de pessoas com Alzheimer à realidade virtual também pode desencadear certas memórias que já perderam ou ajudá-las a recordar sentidos específicos, como o som da voz de um membro da família. Um pequeno estudo da Universidade de Kent, no Reino Unido, descobriu que a realidade virtual pode ajudar pessoas com demência – a perda de memória, linguagem ou habilidades de raciocínio geralmente causadas pela doença de Alzheimer – a relembrar memórias antigas.

“Esse tipo de reminiscência, não necessariamente reverte a demência, mas certamente pode retardar a progressão”, disse Allison Sekuler, vice-presidente de pesquisa da Baycrest Health Sciences, no painel do SXSW.

“Não é apenas fazer as pessoas felizes e menos solitárias”, disse ela, acrescentando: “Na verdade, está ajudando o cérebro”.

A realidade virtual pode reduzir a solidão, um fator de risco chave para a doença de Alzheimer

Uma filha e uma neta visitam um residente em um lar de idosos em Skofja Loka, Eslovênia, em 1º de dezembro de 2020. Luka Dakskobler/SOPA Images/LightRocket/Getty Images

Uma filha e uma neta visitam um residente em um lar de idosos em Skofja Loka, Eslovênia, em 1º de dezembro de 2020. Luka Dakskobler/SOPA Images/LightRocket/Getty Images

Os idosos enfrentam um risco aumentado de solidão devido a vários fatores. Muitos vivem em instituições de longa permanência, longe de amigos e familiares. Alguns podem ter perdido um cônjuge, seus filhos podem ter crescido e saído de casa, ou podem ter uma deficiência ou doença que os mantém presos em casa.

“As pessoas não costumavam pensar na solidão como um fator de risco para doenças”, disse Sekuler. Mas a solidão agora é comparável a doenças cardíacas ou tabagismo em termos de suas consequências para a saúde a longo prazo, acrescentou.

O isolamento social entre os idosos foi associado a um aumento de 50% no risco de demência, de acordo com um relatório de 2020 das Academias Nacionais de Ciências, Engenharia e Medicina. Um estudo de 2021 da Universidade de Boston também descobriu que a solidão persistente na meia-idade (entre 45 e 64 anos) tornava as pessoas mais propensas a desenvolver demência e Alzheimer mais tarde.

A pandemia agravou o problema: mais de um terço dos americanos em uma pesquisa da Universidade de Harvard relataram “solidão grave” em outubro de 2020, o que significa que estavam frequentemente, geralmente ou sempre solitários nas quatro semanas anteriores.

Sekuler disse que o mundo pode ver uma “duplicação” da neurodegeneração como resultado do Covid-19.

A realidade virtual é melhor para a função cerebral do que um telefone ou uma chamada de Zoom

A realidade virtual pode ajudar a conectar as pessoas a seus entes queridos, mesmo quando não podem estar na mesma sala. Uma empresa de tecnologia chamada MyndVR, por exemplo, permite que idosos compartilhem suas telas de realidade virtual com amigos ou familiares em todo o mundo.

“Não é uma chamada de Zoom. Não é bidimensional. Você está em uma cena do Grand Canyon com um ente querido que está falando com você e ela pode vê-lo em seu telefone em Nova York e orientar os próximos vídeos”, Chris Brickler , o CEO da empresa, disse no sábado.

Janet Anding e outros assistem a um programa de realidade virtual transmitido para os fones de ouvido de realidade virtual do MYNDVR em John Knox Village em Pompano Beach, Flórida, em 1º de junho de 2021. Joe Raedle/Getty Images

Janet Anding e outros assistem a um programa de realidade virtual transmitido para os fones de ouvido de realidade virtual do MYNDVR em John Knox Village em Pompano Beach, Flórida, em 1º de junho de 2021. Joe Raedle/Getty Images

Os pesquisadores do painel concordaram que há uma diferença entre falar ao telefone e experimentar um ambiente tridimensional com novas visões, sons e – em alguns casos – até cheiros.

“Se estivermos apenas olhando para um tablet, smartphone ou aparelho de televisão, não estamos realmente lá em termos de ativação total de nosso cérebro e nossas emoções”, disse Walter Greenleaf, neurocientista da Universidade de Stanford.

Por outro lado, disse Sekuler, “na verdade, há mudanças na função cerebral quando você está em VR, em vez de ouvir alguém no telefone ou olhar para uma tela”.

‘Estamos nos movendo para a era dos medicamentos digitais de prescrição’

Testes de drogas tentaram e falharam por décadas para produzir tratamentos que impediriam a progressão da doença de Alzheimer, e várias grandes empresas farmacêuticas abandonaram completamente a missão de desenvolver tratamentos para a doença.

Então, em junho do ano passado, a Food and Drug Administration aprovou o primeiro novo medicamento para Alzheimer em quase 20 anos, uma infusão de anticorpos chamada Aduhelm. A aprovação da droga rapidamente se tornou controversa. Muitos cientistas questionaram se Aduhelm garantia a luz verde do FDA, uma vez que não melhorou definitivamente a memória ou a cognição em ensaios clínicos.

Algumas outras drogas de anticorpos mostraram-se promissoras, mas nenhuma foi aprovada para tratar a doença de Alzheimer ainda.

A realidade virtual pode começar a preencher a lacuna na terapia de Alzheimer. Na semana passada, quatro membros do Congresso apresentaram um projeto de lei bipartidário que permitiria ao Medicare cobrir tratamentos baseados em software, como realidade virtual, para doenças.

“Estamos entrando na era dos medicamentos digitais de prescrição, o que é incrível”, disse Greenleaf.

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